Les Grottes marché
La place centrale et son marché - Photo de Bill Harby

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Tout d’ abord, il n’ ya jamais eu de «grottes» sous le quartier unique, cool et adoré de Genève, les Grottes. Le nom provient plutôt d'un cours d'eau asséché qui portait différents noms au fil des ans, notamment Nant des Grottes.

Le cours d’ eau a disparu depuis longtemps, mais ce petit quartier qui porte son nom est en plein essor, avec son héritage d’ appartements, de squats et de lutte sociale, et son renouveau contemporain en tant que petit village sympathique dans la ville. Sans parler du fait qu’ il abrite l ’un des plus étranges complexes d’ appartements en Europe. C'est pourquoi le surnom «bobo» est parfait pour les Grottes.

Les Grottes rue
Photo de Bill Harby

Toujours lié à la gare

Le quartier couvre plusieurs pâtés de maisons (environ 13,5 hectares) au nord-ouest de la gare de Cornavin. Construite en 1856, la station a été la bénédiction et la malédiction des Grottes.

La nouvelle gare animée a apporté du développement, ainsi les domaines viticoles et du XVIIIe siècle de deux riches familles bourgeoises ont cédé le pas à des rues étroites, de petites usines, des ateliers, des maisons et des immeubles à appartements destinés aux travailleurs et à d’ autres groups soutenant le caractère industriel émergent de la région.

Vers 1872, de nouvelles constructions amènent plus de travailleurs, dont certains politiquement actifs, essayant d'améliorer les conditions de vie. Une épicerie coopérative ouvre ses portes dans le quartier et le journal anarchiste-communiste Le Révolté a été fondé ici avant de s'installer à Paris pour éviter le harcèlement de la police.

En 1909, un incendie détruit la gare, qui ne sera entièrement reconstruite qu’ en 1931. Au cours des années 30, la ville interdit les rénovations à la pièce aux Grottes, arguant que le quartier s’ appauvrie et qu’ il abrite des réfugiés politiques. La ville decide donc de «sauver» le quartier en en supprimant une grande partie et en le reconstruisant, à la manière d'un centre-ville américain. Par chance inouïe due à un ralentissement économique et à la guerre mondiale qui menaçait, ces plans restent sur la planche à dessin.

Mais l’ envie de la ville de nettoyer le quartier historique frappe encore dans les années 1970 avec l’ idée de construire un centre commercial. Les citoyens qui aimaient les Grottes telles quelles se lève pour le protéger en établissant des cafés indépendants, des marchés, des crèches et des ateliers. La communauté alternative et active qui y reside obtient gain de cause et les projets de modernisation sont à nouveau abandonnés, à l'exception de certaines rénovations.

Maintenant, la ville est enfin devenue un véritable ami des Grottes. En 2015, les projets d'agrandissement de la gare en démolissant les bâtiments adjacents avaient été abandonnés au profit d'une extension souterraine. La construction devrait commencer cette année et se poursuivre en différentes phases pendant une décennie dans le cadre du vaste projet Léman 2030.

Depuis plusieurs années, les autorités municipales renforcent également le caractère alternatif des Grottes en offrant des bureaux gratuits ou subventionnés aux entrepreneurs locaux et aux associations communautaires.

Les Grottes marché lunch
Photo de Bill Harby

Peut-être que le meilleur qu’il a jamais été

Une de ces associations à but non lucratif est Animatou, qui produit un festival de film d'animation annuel et d'autres événements liés au film d'animation. Son codirecteur, Matilda Tavelli, a grandi aux Grottes et y vit toujours.

Aujourd'hui, son petit village dans la ville "est un quartier populaire, multiculturel et alternatif, animé d'un esprit de communauté et de protestation", explique Tavelli. "C’ est un quartier convivial où il fait bon flâner et découvrir de petites entreprises et se détendre sur les terrasses de nombreux bars et restaurants qui animent Les Grottes."

Son centre animé est la confortable Place des Grottes, qui abritait autrefois un monastère. Ici, tous les jeudis. L'après-midi de 16h00 à 20h00, les gens se rassemblent au marché du quartier pour manger, boire et se divertir, en dégustant fromages, antipasti, pains, fruits et légumes frais, saucisses, vins biologiques locaux, bière et autres saveurs des vendeurs locaux.

Les spectateurs du mélange éclectique que vous pouvez trouver est un autre régal pendant les heures de marché. Une beauté dreadlockée roule sa cigarette sans écouter le type qui lui parle. Un jeune homme mince vêtu d'un costume bleu élégamment coupé nourrit son enfant tandis que sa femme envoie un message sur son téléphone. Deux femmes sont assises sur le bitume au milieu de la place, séquestrées par la foule avec leur bouteille et leurs verres, dévoilant leur cœur. Et bien d’ autres, de tous âges et de toutes nationalités, buvant, mangeant, parlant français, anglais, allemand, portugais, arabe et d’ autres langues - c’ est un mélange multiculturel festif et polyglotte. Laquelle de ces personnes habite à proximité? Probablement la plupart d'entre elles.

Un des marchands de fromages vous propose ses produits sur un large plateau - à votre choix. Un autre vendeur vend des verres de leurs vins de Savigny provenant de vignobles situés à la périphérie de Genève.

Les ruelles étroites qui partent de la place abritent des cafés, des restaurants aux saveurs du monde, un caviste, un magasin qui vend et répare des instruments de musique, un magasin international de commerce équitable où les travailleurs sont tous des bénévoles, le bureau d’ un refuge pour femmes, un magasin de vélos, une crèche subventionnée par la ville, un bar à bière, le bureau du film Animatou, le siège d’ une association lesbienne et feministe, et d' autres petites entreprises et activités culturelles et sociales intéressantes. L' Association à But Socioculturel, qui propose non seulement des expositions d'art et des boissons tous les soirs, mais également des repas gratuits le dimanche.

Schtroumpfs hall
Le hall d'entrée du comlplexe résidentiel des "Schtroumpfs" - Photo de Bill Harby

Si seulement vous pouviez vivre ici

Il n’ est pas étonnant que les gens veuillent vivre aux Grottes avec ses vieux immeubles à appartements peu élevés, où, apparemment, on peut encore trouver des loyers relativement bon marché. Mais l'adresse la plus intéressante ici est l'enclave délicieusement surréaliste et caricaturale connue sous le nom de «complexe de schtroumpfs». Conçus par des architectes suisses et achevés en 1984, les quatre bâtiments comptent 170 appartements locatifs subventionnés par la ville. Vous aussi deviendrez bleu si vous retenez votre souffle en attendant d’ y trouver une place. Chaque année, la ville reçoit environ 4 000 demandes de requérants d’ appartements dont le loyer est ajusté, bien qu’ elle ne puisse en traiter que 200!

Schtroumpfs facade
Sa façade - Photo de Bill Harby